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¿Cuándo una enfermedad es autoinmune? Cuando el sistema inmunitario ataca por error a partes sanas del cuerpo en lugar de hacerlo contra invasores infecciosos como bacterias y virus. El organismo no distingue entre lo propio y lo ajeno, altera su funcionamiento y puede poner en riesgo la vida.

Según los últimos datos de la OMS, existen más de 80 enfermedades autoinmunes y se sabe que afectan a entre el 3% y el 7% de la población occidental (sólo en EE.UU. a más de 23 millones de personas, aunque la Asociación Americana de Enfermedades Autoinmunes estima que se trata del doble). Dentro de esta gran cantidad, estos trastornos afectan desproporcionadamente a las mujeres, que representan casi el 80% de los casos, y a menudo las afectan en edad fértil, por lo que se convierten en una complicación para el embarazo.

“Son una enorme carga para los individuos afectados y sus familias debido a su naturaleza devastadora y crónica”, señala el científico Daniel Rotrosen. “Pueden requerir una vida de tratamiento, a menudo con medicamentos inmunosupresores potentes que pueden tener efectos secundarios preocupantes”.

El sistema inmunitario produce un tipo de célula que secreta autoanticuerpos que pueden unirse a las células y tejidos del cuerpo. En las personas con un sistema inmunitario sano, varios mecanismos mantienen estas células en jaque y las expulsan del cuerpo. Sin embargo, el proceso puede no funcionar correctamente, entonces estas células proliferan, produciendo autoanticuerpos de más y generando una enfermedad autoinmune como resultado. Estos autoanticuerpos pueden dañar las articulaciones, el sistema digestivo, el corazón, los pulmones, los riñones, los nervios, folículos pilosos, el tejido conectivo en la piel y los vasos sanguíneos.

Aunque cada trastorno es distinto, comparten con frecuencia síntomas tales como fatiga, mareos y fiebre baja. La inflamación es una característica de todos ellos, tanto en el sitio donde se produce la enfermedad como en las articulaciones y en la sangre.

Influyen las hormonas sexuales

Los científicos creen que una de las razones por las que las enfermedades autoinmunes atacan a las mujeres está en las hormonas sexuales. Esta conclusión se da tras comprobar que muchos trastornos se producen en mujeres poco después de la pubertad.

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